Физическое понятие об акустических колебаниях охватывает как слышимые, так и неслышимые колебания упругих сред. Акустические колебания в диапазоне 16 Гц - 20 кГц, воспринимаемые человеком с нормальным слухом, называются слуховыми, с частотой менее 16 Гц - инфразвуковыми, выше 20 кГц - ультразвуковыми. Распространяясь в пространстве, звуковые колебания создают акустическое поле. Ухо человека может воспринимать и анализировать звуки в широком диапазоне частот и интенсивностей. Слуховое ощущение зависит не только от амплитуды звукового давления или от интенсивности звука, но и от его частоты. Человек слышит низкие и высокие частоты гораздо хуже, чем частоты в среднем диапазоне от 1 до 5 кГц. К тому же наш слуховой аппарат устроен так, что линейное изменение звукового давления сложнее. Поэтому важнейшей физической величиной при описании шума является не громкость, а уровень силы звука, измеряемый в белах, вернее, в десятых долях бела - децибелах.

Минимальное изменение громкости, которое способен уловить человек, как раз и составляет примерно 1 децибел. Если к одному источнику шума добавить второй точно такой же, уровень звукового давления возрастёт примерно на 3 децибела. Увеличение интенсивности звука в 100 раз субъективно воспринимается как увеличение громкости всего лишь вдвое.


Область слышимых звуков ограничена двумя пороговыми кривыми: нижняя —порог слышимости, верхняя - порог болевого ощущения. Если слуховой порог принять за 0 децибел, то уровень звука в зимнем лесу в безветренную погоду составляет 3 децибела, шорох листьев в летнем лесу -10 децибел, шёпот на расстоянии в 1 метр - 20 децибел, нормальная разговорная речь - 50 децибел. Болевым порогом принято считать звук с уровнем 140 дБ, что соответствует звуковому давлению 200 Па и интенсивности 100 Вт/м2. Звуковые ощущения оцениваются по порогу дискомфорта (слабая боль в ухе, ощущение касания, щекотания).