Лазерное излучение (ЛИ) представляет собой особый вид ЭМИ, генерируемого в диапазоне длин волн 0,1 - 1000 мкм. Отличие ЛИ от других видов ЭМИ заключается в монохроматичности (строго одной длины волны), когерентности (все источники изучения испускают электромагнитные волны в одной фазе) и острой направленности луча.


При оценке биологического действия ЛИ следует различать прямое (заключенное в ограниченном телесном угле), рассеянное (от вещества, находящегося в составе среды, сквозь которую проходит лазерный луч), зеркально отраженное (под углом, равным углу падения излучения), диффузно отраженное (по всевозможным направлениям).


Степень воздействия ЛИ на организм человека зависит от интенсивности излучения, длины волны, длительности импульса, частоты повторения импульсов, времени воздействия, а также от биологических и физико-химических особенностей облучаемых тканей и органов. Эффекты воздействия определяются механизмом взаимодействия ЛИ с тканями (тепловой, фотохимический, ударно-акустический, светового давления и р.). Лазерное излучение действует избирательно на различные органы, ыделяют локальное и общее повреждение организма.


При облучении глаз легко повреждаются и теряют прозрачность роговица и хрусталик, причем нагрев хрусталика приводит к образованию катаракты. В спектральном диапазоне 0,4 - 1,4 мкм опасность для зрения резко возрастает, так как для этих длин волн оптические среды глаза становятся прозрачными. При повреждении сетчатки могут происходить временные нарушения, типа ослепления от высокой яркости световой вспышки, сопровождающиеся разрушением сетчатки в форме термического ожога с необратимыми повреждениями или в виде взрыва зерен пигмента меланина, причем сила взрыва такова, что зерна пигмента выбрасываются в стекловидное тело. При повреждении сетчатки происходит необратимое нарушение зрения, так как эти клетки не восстанавливаются. Степень повреждения радужной оболочки ЛИ в значительной мере зависит от ее окраски. Зеленые и голубые глаза более уязвимы в сравнении с карими.


Повреждение кожи может быть вызвано ЛИ любой длины волны в спектральном диапазоне 180 - 100 ООО нм. При воздействии ЛИ в непрерывном режиме преобладают в основном тепловые эффекты, вызывающие свертывание белка, а при больших мощностях — испарение биоткани. Повреждения кожи могут быть различными: от покраснения до поверхностного обугливания и образования глубоких дефектов кожи, особенно на пигментированных участках (родимые пятна, места с сильным загаром).


ЛИ особенно дальней инфракрасной области (свыше 1400 нм) способно проникать через ткани тела на значительную глубину, поражая внутренние органы. Например, прямое облучение поверхности брюшной стенки вызывает повреждение печени, кишечника и других органов, а при облучении головы возможны внутричерепные кровоизлияния.


Общее воздействие ЛИ (диффузно отраженного) может приводить к различным функциональным нарушениям нервной, сердечно-сосудистой систем, желез внутренней секреции, артериального давления, увеличению утомляемости, снижению работоспособности.


По степени опасности генерируемого излучения лазеры подразделяются на четыре класса.


К лазерам I класса относят полностью безопасные лазеры, выходное излучение которых не представляет опасности при облучении глаз и кожи.
II класс — лазеры, выходное излучение которых представляет опасность при облучении глаз прямым и зеркально отраженным излучением, диффузно отраженное их излучение безопасно как для кожи, так и для глаз.

III класс — лазеры, выходное излучение которых представляет опасность при облучении глаз прямым, зеркально отраженным, а также диффузно отраженным излучением на расстоянии 10 см от отражающей поверхности и (или) кожи при облучении прямым и зеркально отраженным пучком. Диффузно отраженное излучение не представляет опасности для кожи. Этот класс распространяется только на лазеры, генерирующие излучение в спектральном диапазоне 380 - 1400 нм.
IV класс включает такие лазеры, диффузно отраженное излучение которых представляет опасность для глаз и кожи на расстоянии 10 см от отражающей поверхности.