Космические лучи - поток элементарных частиц и атомных ядер, непрерывно падающих из космического пространства на Землю. Их принято разделять на первичное космическое излучение (преобладающее на высоте 25-30 км над уровнем моря) и вторичное (на малых высотах).

Первичные космические лучи состоят в основном из протонов (91,5%) и ос- частиц (7,8%). Первичные космические лучи, сталкиваясь с ядрами атомов в стратосфере и тропосфере, образуют вторичное излучение. Вторичное излучение подразделяют на две компоненты: мягкую (легко поглощаемую) и жесткую (мало поглощаемую). Мягкая компонента состоит в основном из электронов, позитронов и фотонов, которые создают на поверхности Земли мощность дозы 3-5 мкР/ч.