Постоянный прием наркотика вызывает в организме здорового человека определенные нарушения. Изменяется реакция организма на препарат, наркотик начинает хорошо переноситься организмом, а потом требуется повышение дозы. Этот процесс знаменует собой начало формирования зависимости. Уже на 2—3-ю неделю опиоману требуется гораздо больше наркотика, чем в начале употребления, создается психическая зависимость от препаратов опиума. Эта закономерность характерна также для алкоголиков и курящих табак. 

Если здоровый человек в течение нескольких дней употребляет спиртное, он начинает плохо себя чувствовать и вынужден отказаться от алкоголя на довольно длительное время. Алкоголик же чувствует себя вполне комфортно и на пятые сутки запоя. Начинающему курильщику достаточно покурить две—три сигареты в короткий промежуток времени, чтобы почувствовать головокружение, тошноту, холодный пот и другие признаки отравления никотином. Постоянный курильщик может одолевать по две пачки в день, спокойно перенося «лошадиные» дозы никотина. Аналогичное происходит при злоупотреблении наркотиками, только в этом случае снизить дозу или отказаться от употребления куда сложнее, иногда просто невозможно.

Регулярность употребления становится необходимой. Способность к регулярному приему свидетельствует, что возросла переносимость наркотика—толерантность.

При алкоголизме толерантность в 3-4 раза повышается за год, при морфинизме подобное повышение происходит за 2-3 недели, при употреблении стимуляторов — за 1-2 недели. Но возможности организма не безграничны. На поздних стадиях наркомании и алкоголизма происходит такое истощение, что нередко трудно переносить даже начальную дозу, хотя влечение к употреблению не ослабевает.

Поэтому прием прежних доз вызывает опасные последствия:
- коматозное опьянение и смерть у алкоголиков,
- смертельные отравления транквилизаторами,
- резкую слабость при гашишизме и опиизме.

У каждого человека существуют защитные реакции, своего рода «сигнализация», определяющая предел безопасности дозы. Несмотря на неприятные эффекты, защитные реакции — тошнота, рвота, головокружение, холодный пот, зуд и т. д. — показатель здоровья и нормальной, неизменившейся толерантности. Роль этих сигналов — оповещение о неблагополучии, о превышении дозы, неприемлемой для организма. При употреблении опиума таким показателем является зуд, при употреблении всех наркотиков — рвота, целесообразность которой очевидна.

Вскоре после начала систематического употребления наркотика защитные реакции исчезают. У постоянно пьющего человека почти не бывает рвотного рефлекса. При употреблении опиума исчезновение зуда означает выведение из строя системы сигнализации, приспособление организма к уровню постоянной интоксикации и переход на новую стадию злоупотребления.


Прежние высокие дозы теперь не токсичны, не требуют защиты.

На высокой стадии наркомании даже максимальная доза не дает прежней силы ощущений, а превышение дозы приводит к отравлению и глубоким нарушениям. На поздних этапах наркомании эйфория вообще недоступна, наркотик лишь нормализует тяжелое состояние, действует как поддержка жизнедеятельности.